Snake

Las serpientes son reptiles. Son parte de la orden Squamata. Son carnívoras, con cuerpos largos y estrechos y sin patas. Hay al menos 20 familias, unos 500 géneros y 3.400 especies de serpientes.

Los primeros fósiles conocidos son del período Jurásico. Esto fue hace entre 143 y 167 millones de años.

Su cuerpo largo y delgado tiene algunas características especiales. Tienen escamas superpuestas que los protegen y les ayudan a moverse y a trepar a los árboles. Las escamas tienen colores que pueden ser de camuflaje o de advertencia.

Muchas especies tienen cráneos con más articulaciones que los cráneos de sus ancestros lagartos. Esto permite a las serpientes tragar presas mucho más grandes que sus cabezas. En sus cuerpos estrechos, los órganos emparejados de las serpientes (como los riñones) aparecen uno frente al otro en vez de uno al lado del otro. La mayoría sólo tienen un pulmón que funciona. Algunas especies han mantenido una faja pélvica con un par de garras vestigiales a cada lado de la cloaca. No tienen párpados ni orejas externas. Pueden silbar, pero por lo demás no hacen sonidos vocales.

Son muy móviles a su manera. La mayoría de ellos viven en los trópicos. Pocas especies de serpientes viven más allá del Trópico de Cáncer o del Trópico de Capricornio, y sólo una especie, la víbora común (Vipera berus) vive más allá del Círculo Polar Ártico. Pueden ver bien, y pueden saborear los olores con sus lenguas, moviéndolos hacia adentro y hacia afuera. Son muy sensibles a las vibraciones del suelo. Algunas serpientes pueden sentir los animales de sangre caliente por infrarrojos térmicos.

La mayoría de las serpientes viven en el suelo y en los árboles. Otras viven en el agua, y unas pocas viven bajo el suelo. Como otros reptiles, las serpientes son ectotérmicas. Controlan su temperatura corporal entrando y saliendo del sol directo. Por eso son raras en lugares fríos.

Las serpientes varían en tamaño desde la diminuta serpiente de hilo de 10,4 cm de largo hasta la pitón reticulada de 6,95 metros de longitud. La extinta serpiente Titanoboa medía 12,8 metros de largo.

Evolución

Se cree que las serpientes han evolucionado a partir de los lagartos. Los primeros fósiles de serpiente son del Cretácico inferior. Una amplia gama de serpientes apareció durante el período del Paleoceno (c 66 a 56 millones de años atrás).

No es un clado

Los Squamata son definitivamente un grupo monofilético: es un grupo hermano de los Tuatara. A juzgar por su registro fósil, los squamates estuvieron presentes en el Mesozoico, pero tuvieron un lugar menor en la ecología de la tierra. Tres de las seis líneas se registran primero en el Jurásico Superior, las otras en el Cretácico. Probablemente todas, ciertamente los lagartos, surgieron antes en el Jurásico. Los mosasauro del Cretácico Superior fueron, con mucho, los más exitosos de todos los lagartos, convirtiéndose en el principal depredador de su ecosistema.

Aunque las serpientes y los lagartos se ven muy diferentes, ninguno es un clado adecuado. Las serpientes descendieron de los primeros lagartos, no una vez, sino varias veces.

Hay un clado monofletico dentro de la Squamata. Es la Toxicofera. Incluye a todas las serpientes y lagartos venenosos, y muchas especies no venenosas relacionadas. La evidencia de esto está en recientes análisis moleculares.

Serpientes fósiles

Se ha encontrado el fósil de una serpiente primitiva del Cretáceo inferior. Vivió hace unos 113 millones de años. Tenía unas patas delanteras y traseras bastante pequeñas. Se han encontrado otros fósiles de serpientes con pequeñas patas traseras, pero esta es la primera con las cuatro patas. La serpiente, Tetrapodophis amplectus, vivía en la tierra y estaba adaptada a la madriguera. El investigador dijo que había "muchas características muy avanzadas de la serpiente, incluyendo sus dientes en forma de gancho, mandíbula y columna vertebral flexibles, e incluso escamas parecidas a las de una serpiente". Y está el contenido intestinal - se ha tragado otro vertebrado. Se alimentaba de otros animales, lo cual es una característica de las serpientes". La serpiente vino de la Formación Crato en Brasil, y estuvo en una colección privada durante muchos años. Fue redescubierta en un museo de Solnhofen, Baviera.

Veneno

La mayoría de las serpientes no son venenosas. Las que tienen veneno lo usan principalmente para matar y someter a la presa más que para defensa propia. Algunas tienen un veneno lo suficientemente potente como para causar lesiones dolorosas o la muerte a los humanos. Las serpientes no venenosas se tragan a las presas vivas o las matan al apretarlas.

Dos familias taxonómicas son completamente venenosas:

  • Elápidos: cobras, incluyendo cobras reales, kraits, mambas, copperheads australianas, serpientes marinas y serpientes de coral.
  • Vípidos - víboras, serpientes de cascabel, cabezas de cobre/bocas de algodón, y arbustos.

Una tercera familia con las serpientes "de cola" (y la mayoría de las otras especies de serpientes) es la

  • Colúbridos - boomslangs, serpientes de árbol, serpientes de vid, serpientes de manglar, pero no todos los colúbridos son venenosos.

Anatomía

Muchas serpientes tienen cráneos con más articulaciones que sus antepasados lagartos. Esto les ayuda a tragar presas mucho más grandes que sus cabezas. Los huesos de la cabeza y las mandíbulas pueden separarse para permitir que las presas grandes entren en su cuerpo. La garganta, el estómago y los intestinos también pueden expandirse de una manera extraordinaria. En esta era, una serpiente de aspecto delgado puede tragar y digerir un animal más grande.

Para adaptarse a sus cuerpos estrechos, los órganos emparejados de las serpientes (como los riñones) están uno frente al otro en lugar de estar uno al lado del otro, y la mayoría de las serpientes sólo tienen un pulmón que funciona. Algunas especies tienen una faja pélvica con un par de garras vestigiales a cada lado de la cloaca. Esta es una reliquia de las patas que no aparecen en las serpientes modernas.

Desprendimiento

Las serpientes necesitan mudar su piel regularmente mientras crecen. Esto se llama muda. Las serpientes mudan su piel frotando su cabeza contra algo áspero y duro, como un trozo de madera o una roca. Esto hace que la piel, que ya está estirada, se abra. La serpiente sigue frotando su piel en varios objetos ásperos hasta que la piel se desprende de su cabeza. Esto permite que se arrastre hacia fuera, girando la piel al revés.

Alimentación

Todas las serpientes son carnívoras; se comen a otros animales. Algunas son venenosas; inyectan veneno a lo largo de los surcos de sus dientes. Algunas serpientes son constrictoras. Las constrictoras no son venenosas, por lo que aprietan a su presa hasta la muerte. Las serpientes tragan su comida entera, y no pueden masticar. Debido a que las serpientes son de sangre fría, no tienen que comer tan regularmente como los mamíferos. La gente que tiene serpientes como mascotas las alimenta con tan poca frecuencia como una vez al mes. Algunas serpientes pueden pasar hasta seis meses sin una buena comida.

Las serpientes tienen una mandíbula inferior muy flexible, cuyas dos mitades no están rígidas, y muchas otras articulaciones en su cráneo. Pueden abrir sus bocas lo suficiente como para tragarse a su presa entera, incluso si la presa es más grande en diámetro que la propia serpiente.

Movimiento

El no tener brazos y piernas no impide que las serpientes se muevan. Han desarrollado varias formas diferentes de moverse para lidiar con ambientes particulares. Cada tipo de movimiento de la serpiente es discreto y distinto de los otros.

Ondulación lateral

La ondulación lateral es la única forma que tiene una serpiente de moverse en el agua, y la forma más común de moverse en conjunto. En este modo, el cuerpo de la serpiente se dobla alternativamente a la izquierda y a la derecha, dando como resultado una serie de "olas" que se mueven hacia atrás. Aunque este movimiento parece rápido, rara vez se ha visto a las serpientes moverse más rápido de dos longitudes de cuerpo por segundo, a menudo mucho menos. Este modo de movimiento tiene la misma cantidad de calorías quemadas por metro movido que correr en lagartos de la misma masa.

Terrestre

La ondulación lateral terrestre es el modo más común de moverse para la mayoría de las especies de serpientes. En este modo, las ondas que se mueven posteriormente empujan contra los puntos de contacto del entorno, como rocas, ramitas, irregularidades del suelo, etc. Cada uno de estos objetos ambientales, a su vez, genera una fuerza de reacción dirigida hacia adelante y hacia la línea media de la serpiente, lo que da lugar a un empuje hacia adelante mientras que los componentes laterales se anulan. La velocidad de este movimiento depende de la densidad de los puntos de empuje en el entorno, siendo ideal una densidad media de unos 8 a lo largo de la longitud de la serpiente. La velocidad de la onda es precisamente la misma que la de la serpiente, y como resultado, cada punto del cuerpo de la serpiente sigue la trayectoria del punto que está delante de ella, permitiendo que las serpientes se muevan a través de una vegetación muy densa y pequeñas aberturas.

Acuático

Las serpientes se mueven hacia adelante en el agua moviendo sus cuerpos como si fueran olas. Las ondas se hacen más grandes a medida que bajan por el cuerpo de la serpiente, y la onda viaja hacia atrás más rápido de lo que la serpiente se mueve hacia adelante. El empuje se obtiene empujando su cuerpo contra el agua: esto resulta en el deslizamiento observado. A pesar de las similitudes generales, los estudios muestran que el patrón de activación muscular es diferente en la ondulación lateral acuática que en la terrestre, lo que justifica llamarlas modos separados. Todas las serpientes pueden ondular lateralmente hacia adelante (con olas que se mueven hacia atrás), pero sólo se han observado serpientes marinas que invierten el movimiento (moviéndose hacia atrás con olas que se mueven hacia adelante).

Sidewinding

Las serpientes colubroides (colúbricas, elapides y víboras) son las más utilizadas. Lo usan cuando el entorno carece de algo firme contra lo que empujar, como una llanura de barro resbaladizo o una duna de arena. El sidewinding es una forma modificada de ondulación lateral en la que todos los segmentos del cuerpo orientados en una dirección permanecen en contacto con el suelo, mientras que los otros segmentos se levantan. Esto da como resultado un peculiar movimiento "rodante". Este modo de moverse supera la naturaleza resbaladiza de la arena o el barro empujando con sólo las partes estáticas del cuerpo, minimizando así el deslizamiento. La naturaleza estática de los puntos de contacto se puede mostrar a partir de las huellas de una serpiente de costado, que muestran cada huella de escamas del vientre, sin ninguna mancha. Este modo de moverse tiene un costo calórico muy bajo, menos de ⅓ del costo de un lagarto o una serpiente normal para moverse a la misma distancia.

Concertina

Cuando no hay puntos de empuje, pero el espacio es demasiado estrecho para el giro lateral, como en los túneles, las serpientes confían en el movimiento de la concertina. En este modo, la serpiente sujeta la parte trasera de su cuerpo contra la pared del túnel mientras que la parte delantera de la serpiente se extiende y se endereza. La parte delantera se flexiona y forma un punto de anclaje, y la parte trasera se endereza y se tira hacia adelante. Este modo de moverse es lento y muy exigente, necesitando hasta siete veces la energía de la ondulación lateral en la misma distancia. Este alto costo se debe a las repetidas paradas y arranques de partes del cuerpo, así como a la necesidad de usar los músculos para sostenerse contra las paredes del túnel.

Rectilínea

El modo más lento de movimiento de la serpiente es el movimiento rectilíneo, que es también el único en el que la serpiente no necesita doblar su cuerpo lateralmente, aunque puede hacerlo al girar. En este modo, las escamas del vientre se levantan y se tiran hacia adelante antes de ser colocadas hacia abajo y el cuerpo se tira sobre ellas. Las olas de movimiento y la estasis pasan posteriormente, dando como resultado una serie de ondulaciones en la piel. Las costillas de la serpiente no se mueven en este modo de movimiento y este método es más a menudo utilizado por grandes pitones, boas y víboras cuando acechan a la presa a través del suelo abierto ya que los movimientos de la serpiente son sutiles y más difíciles de detectar por su presa de esta manera.

Otros

El movimiento de las serpientes en los árboles sólo ha sido estudiado recientemente. Mientras están en las ramas de los árboles, las serpientes utilizan varios modos de moverse dependiendo de la especie y la textura de la corteza. En general, las serpientes utilizarán una forma modificada de concertina que se mueve en las ramas lisas, pero se ondulará lateralmente si hay puntos de contacto disponibles. Las serpientes se mueven más rápido en las ramas pequeñas y cuando hay puntos de contacto, en contraste con los animales con extremidades, que se mueven mejor en las ramas grandes con poco "desorden".

Las serpientes deslizantes (Chrysopelea) del sudeste asiático se lanzan desde las puntas de las ramas, extendiendo sus costillas y ondulando lateralmente mientras se deslizan entre los árboles. Estas serpientes pueden realizar un planeo controlado de cientos de metros dependiendo de la altitud de lanzamiento e incluso pueden girar en el aire.

Krait de mar en banda, Laticauda
Krait de mar en banda, Laticauda

Una serpiente de cascabel de Mojave (Crotalus scutulatus) de costado
Una serpiente de cascabel de Mojave (Crotalus scutulatus) de costado



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