Testudines

Las tortugas son el orden de los reptiles Testudines. Tienen un caparazón especial óseo o cartilaginoso desarrollado a partir de sus costillas que actúa como un escudo.

La orden Testudines incluye tanto a las especies vivas como a las extintas. Las primeras tortugas fósiles datan de hace unos 220 millones de años. Así que las tortugas son uno de los grupos de reptiles más antiguos que sobreviven y un grupo más antiguo que los lagartos, serpientes y cocodrilos.

Las tortugas han tenido mucho éxito, y tienen una distribución casi mundial. Pero, de las muchas especies vivas hoy en día, algunas están altamente amenazadas.

Tortuga, tortuga o terrapina

Aunque la palabra tortuga se utiliza ampliamente para describir a todos los miembros del orden Testudines, también es común ver a ciertos miembros descritos como terrapinas, tortugas o tortugas marinas. La forma en que se usan estos nombres, si es que se usan, depende del tipo de inglés.

  • El inglés británico describe a estos reptiles como tortugas si viven en el mar; terrapinos si viven en agua dulce o salobre; o tortugas si viven en tierra.
  • El inglés americano tiende a utilizar la palabra tortuga como un término general para todas las especies. "Tortuga" se utiliza para la mayoría de las especies terrestres, y a las especies oceánicas se las suele denominar tortugas marinas. El nombre "terrapin" se reserva normalmente sólo para el terrapin de agua salobre, el terrapin de Malaclemys.
  • El inglés australiano utiliza la tortuga para las especies marinas y de agua dulce, pero la tortuga para las especies terrestres.

Para evitar confusiones, la palabra "quelonio" es popular entre algunos que trabajan con estos animales, como un nombre comodín. Desafortunadamente, Chelonia es también el nombre de un género particular de tortugas, por lo que esto entra en conflicto con su uso para todo el orden Testudines.

Ecología e historia de la vida

Aunque muchas tortugas pasan gran parte de su vida bajo el agua, todas las tortugas respiran aire, y deben salir a la superficie a intervalos regulares para llenar sus pulmones. Algunas pasan toda su vida en tierra firme.

Se está estudiando la respiración acuática en las tortugas de agua dulce australianas. Algunas especies tienen grandes cavidades cloacales que están revestidas con muchas proyecciones en forma de dedos. Estas proyecciones, llamadas papilas, tienen un rico suministro de sangre, y aumentan la superficie. Las tortugas pueden absorber el oxígeno disuelto del agua utilizando estas papilas, de manera muy similar a como los peces utilizan las branquias para respirar.

Al igual que otros reptiles, las tortugas ponen huevos que son ligeramente suaves y correosos. Los huevos de las especies más grandes son esféricos, mientras que los del resto son alargados. Las tortugas marinas ponen sus huevos en playas secas y arenosas. Las tortugas pueden tardar muchos años en llegar a la edad de reproducción, y en muchos casos se reproducen cada pocos años en lugar de anualmente.

En algunas especies, hay una determinación del sexo dependiente de la temperatura. La temperatura determina si un huevo se desarrolla en un macho o una hembra: una temperatura más alta causa una hembra, una temperatura más baja causa un macho. Un gran número de huevos se depositan en agujeros excavados en el barro o la arena. Luego se cubren y se dejan incubar por sí mismos. Cuando las tortugas eclosionan, se retuercen en la superficie y se dirigen hacia el agua. Ninguna madre de tortuga se preocupa por sus crías.

Larga vida

Los investigadores han descubierto recientemente que los órganos de una tortuga no se descomponen gradualmente o se vuelven menos eficientes con el tiempo, a diferencia de la mayoría de los otros animales. Se descubrió que el hígado, los pulmones y los riñones de una tortuga centenaria son casi idénticos a los de su homóloga joven. Esto ha inspirado a los investigadores genéticos a comenzar a examinar el genoma de la tortuga en busca de genes de longevidad.

Reproducir los medios de comunicación La tortuga marina nadando
Reproducir los medios de comunicación La tortuga marina nadando

Anatomía

Plegado del cuello

Las tortugas se dividen en dos grupos, de acuerdo con la forma en que desarrollaron una solución al problema de retirar sus cuellos dentro de sus caparazones. La Cryptodira (cuello oculto) puede retirar su cuello mientras lo contrae bajo su columna vertebral. La Pleurodira (cuello lateral), que ahora sólo se encuentra en ambientes de agua dulce en el hemisferio sur, contrae su cuello hacia el lado. Así, la importante adaptación de retirar la cabeza evolucionó dos veces de las tortugas ancestrales que no tenían esta habilidad.

Alimentación

Las tortugas tienen un pico duro. Las tortugas usan sus mandíbulas para cortar y masticar la comida. En lugar de dientes, las mandíbulas superiores e inferiores de la tortuga están cubiertas por crestas córneas. Las tortugas carnívoras suelen tener crestas afiladas como cuchillos para cortar a su presa. Las tortugas herbívoras tienen crestas con bordes aserrados que les ayudan a cortar las plantas duras. Las tortugas usan su lengua para tragar comida, pero no pueden, a diferencia de la mayoría de los reptiles, sacar la lengua para atrapar comida.

Shell

El caparazón superior de la tortuga se llama caparazón. El caparazón inferior que recubre el vientre se llama plastrón. El caparazón y el plastrón están unidos a los lados de la tortuga por estructuras óseas llamadas puentes.

La capa interna del caparazón de una tortuga está compuesta por unos 60 huesos. Incluye partes de la espina dorsal y las costillas, lo que significa que la tortuga no puede salir de su caparazón. En la mayoría de las tortugas, la capa externa del caparazón está cubierta por escamas córneas llamadas escudos que forman parte de su piel exterior, o epidermis. Los escudos están hechos de una proteína fibrosa llamada queratina que también forma las escamas de otros reptiles. Estos escudos se superponen a las costuras entre los huesos del caparazón y añaden fuerza al caparazón. Algunas tortugas no tienen escudos córneos. Por ejemplo, la tortuga marina laúd y las tortugas de caparazón blando tienen caparazones cubiertos con piel correosa.

La vida más grande

El quelonio más grande es una tortuga marina, la gran tortuga marina laúd, que alcanza una longitud de caparazón de 200 cm (80 pulgadas) y puede llegar a pesar más de 900 kg (2.000 lb, o 1 tonelada corta). Las tortugas de agua dulce son generalmente más pequeñas, pero en el caso de la especie más grande, la tortuga de caparazón blando asiática Pelochelys cantorii, se ha informado de que unos pocos individuos miden hasta 200 cm o 80 pulgadas (Das, 1991). Esta tortuga empequeñece incluso a la más conocida tortuga mordedora de caimán, la mayor quelona de América del Norte, que alcanza una longitud de caparazón de hasta 80 cm (31½ in) y un peso de unos 60 kg (170 lb).

La tortuga fósil más rezagada, Archelon, tenía más del doble de la longitud de la tortuga laúd, hasta 4,5 metros.

Evolución

Los primeros prototortugas fósiles provienen del Triásico Superior de la era Mesozoica, hace unos 220 millones de años. Su caparazón evolucionó a partir de extensiones óseas de sus espinas dorsales y anchas costillas que se expandieron y crecieron juntas para formar un caparazón completo. Ofreció protección en cada etapa de su evolución, incluso cuando el componente óseo de la cáscara no estaba completo. Esto demostró ser una adaptación duradera, y el grupo en su conjunto ha sobrevivido a muchos cambios en los mares, y a varios eventos de extinción.

En el suroeste de China se han encontrado fósiles de la tortuga de agua dulce Odontochelys semitestacea o "tortuga de media cáscara con dientes", del Triásico posterior. Odontochelys muestra un plastrón óseo completo y un caparazón incompleto, similar a una etapa temprana del desarrollo embrionario de la tortuga. Para el Jurásico Superior, las tortugas habían irradiado ampliamente, y su historia fósil se hace más fácil de leer.

Su ascendencia exacta ha sido un rompecabezas. Las primeras amniotas no tenían aberturas en el cráneo detrás de los ojos. Las aberturas se desarrollaron tanto en los cráneos de los Sauropsides como en los de los Sinápides. Hicieron el cráneo más liviano, dieron puntos de unión para los músculos, y dieron espacio para las protuberancias musculares. Pero las tortugas no tienen estas aberturas en el cráneo. Fueron llamadas "anápidas", que significa "sin aberturas".

Eventualmente se sugirió que las tortugas evolucionaron de los saurópsidos que tenían aberturas en el cráneo, pero las tortugas las perdieron como parte de su evolución hacia una pesada armadura defensiva. Todos los estudios moleculares han apoyado fuertemente la colocación de las tortugas dentro de los diapsides; algunos colocan a las tortugas dentro de la Archosauria, o como un grupo hermano de los arcosaurios existentes.

Las primeras tortugas de caparazón completo conocidas son las tardías Odontochelys, Chinlechelys y Proganochelys del Triásico. El primer género fue acuático, pero el segundo probablemente fue terrestre. Ya tenían muchos rasgos de tortuga avanzados, y por lo tanto probablemente tenían muchos millones de años de evolución y especies de tortugas precedentes en su ascendencia. Carecían de la capacidad de meter la cabeza en el caparazón (y tenían un cuello largo), y (Odontochelys) tenían una cola larga y puntiaguda que terminaba en un palo, una forma de cuerpo similar a la de los anquilosaurios, resultado de una evolución convergente.

Las tortugas se dividen en dos subórdenes vivientes, la Cryptodira y la Pleurodira. La Cryptodira es el más grande de los dos grupos e incluye todas las tortugas marinas, las terrestres y muchas de las de agua dulce. Las Pleurodiras son a veces conocidas como las tortugas de cuello lateral, una referencia a la forma en que retiran sus cabezas dentro de sus caparazones. Este grupo más pequeño consiste principalmente en tortugas de agua dulce.

Fósil de Proganochelys quenstedti, es una de las tortugas verdaderas más antiguas que se conocen actualmente. A diferencia de las modernas Testudines, Proganochelys no fue capaz de esconder su cabeza bajo el caparazón.
Fósil de Proganochelys quenstedti, es una de las tortugas verdaderas más antiguas que se conocen actualmente. A diferencia de las modernas Testudines, Proganochelys no fue capaz de esconder su cabeza bajo el caparazón.

"Chelonia" (Testudines) de "Kunstformen der Natur" de Ernst Haeckel, 1904.
"Chelonia" (Testudines) de "Kunstformen der Natur" de Ernst Haeckel, 1904.

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