Feral

Un organismo silvestre es una planta o animal que ha pasado de ser domesticado o cultivado a ser silvestre.

Un animal salvaje es aquel que ha escapado de un estado doméstico o de cautiverio y vive más o menos como un animal salvaje. Los animales que eran salvajes antes de escapar del cautiverio no se consideran salvajes. Por ejemplo, un león que ha escapado de un zoológico no es un animal salvaje. Algunos ejemplos comunes de animales con poblaciones asilvestradas son las cabras, los gatos y los cerdos.

Las plantas domesticadas que vuelven a ser silvestres suelen denominarse escapadas, introducidas o naturalizadas en lugar de asilvestradas. Sin embargo, los cambios que se observan en las plantas que se vuelven silvestres son similares a los de los animales.

Algunas especies se vuelven salvajes fácilmente y con éxito. Otras especies no suelen sobrevivir en el medio silvestre.

La introducción de animales o plantas en nuevas zonas puede descomponer los ecosistemas. En algunos casos ha causado la extinción de especies nativas. Sin embargo, devolver las especies perdidas a su entorno puede tener el efecto opuesto, haciendo que los ecosistemas dañados vuelvan a estar en equilibrio. Sin embargo, a veces las especies salvajes pueden controlar otras especies problemáticas como roedores, insectos dañinos o plantas agresivas.

Un caballo salvaje (un mustang americano) en Wyoming, EE.UU.
Un caballo salvaje (un mustang americano) en Wyoming, EE.UU.

Ovejas del diablo en St Kilda, Escocia
Ovejas del diablo en St Kilda, Escocia

Ejemplos de animales salvajes

Los perros pueden cambiar fácilmente a animales salvajes, convirtiéndose en cazadores exitosos.

El gato puede volverse fácilmente salvaje. Los gatos asilvestrados son una plaga tanto en las zonas rurales como en las urbanas. Han dañado seriamente las poblaciones de aves, reptiles y mamíferos. Como los gatos asilvestrados se reproducen rápidamente, es difícil controlar sus poblaciones. En las zonas rurales, los gatos asilvestrados suelen ser abatidos a tiros. Más recientemente, se ha utilizado el método "Trampa-Esterilización-Retorno" como medio alternativo para controlar la población de gatos callejeros.

La cabra es uno de los animales domésticos más antiguos, pero fácilmente se vuelve salvaje y se desenvuelve bastante bien por sí sola.

El camello dromedario, que ha sido domesticado por más de 3.000 años, también se volverá fácilmente salvaje. Los camellos salvajes, descendientes de animales de carga que escaparon en el siglo XIX y principios del XX, prosperan en el interior de Australia hoy en día.

Las ovejas son vulnerables a la depredación y a las lesiones, y no suelen sobrevivir como animales salvajes. Sin embargo, en los lugares donde hay pocos depredadores, se llevan bien, por ejemplo en el caso de la oveja Soay.

Los búfalos de agua se encuentran en las partes más húmedas de Australia Occidental y del Norte. El gobierno australiano alienta la caza de búfalos de agua salvajes debido a su gran número.

El ganado ha sido domesticado desde la era neolítica, pero puede sobrevivir durante meses o incluso años con poca o ninguna supervisión. Sus antepasados, los urocos, eran bastante feroces. El ganado moderno, especialmente el criado en campo abierto, es generalmente más dócil, pero cuando es amenazado puede mostrar agresión. El ganado, en particular el criado para carne de vacuno, a menudo se le permite vagar con bastante libertad y han establecido una independencia a largo plazo en Australia, Nueva Zelanda y varias islas del Pacífico. En el suroeste de los Estados Unidos y en el norte de México hay pequeñas poblaciones de animales semiferales. Ese ganado se llama Mavericks, Scrubbers o Cleanskins. La mayoría de los bovinos que vagan libremente, aunque no estén domesticados, son valiosos y suelen ser acorralados en regiones muy pobladas.

Los caballos y los burros, domesticados alrededor del 5000 AEC, son asilvestrados en pastizales abiertos en todo el mundo (ver caballo asilvestrado). En Portugal, los caballos asilvestrados se llaman Sorraia; en Australia, se llaman Brumbies; en el oeste americano, se llaman Mustangs. Existen otras poblaciones salvajes aisladas, como el poni Chincoteague y el caballo banquero. A menudo se les llama "caballos salvajes", pero esto no es correcto. Hay caballos verdaderamente "salvajes" que nunca han sido domados, más notablemente el Caballo de Przewalski. Mientras que el caballo era originalmente indígena de América del Norte, el ancestro salvaje murió al final de la última Edad de Hielo. Tanto en Australia como en las Américas, los caballos "salvajes" modernos han venido de caballos domesticados traídos por exploradores y colonos europeos que escaparon, se extendieron y prosperaron.

El cerdo tiene poblaciones salvajes en todo el mundo, incluidas Australia, Nueva Zelandia, los Estados Unidos, Nueva Guinea y las Islas del Pacífico. Los cerdos fueron introducidos en las regiones de la Melanesia y la Polinesia por los seres humanos desde hace varios miles a quinientos años, y en Australia y las Américas en los últimos 500 años. Aunque los cerdos fueron llevados a Nueva Zelandia por los colonos polinesios originales, esta población se había extinguido en la época del asentamiento europeo. Todos los cerdos salvajes en Nueva Zelanda hoy en día han venido de animales de granja europeos. Muchas poblaciones de jabalíes europeos también provienen de cerdos domésticos fugados y son técnicamente animales salvajes, aunque viven en el área de distribución nativa de las especies ancestrales.

Las palomas bravas fueron alguna vez criadas por su carne o más comúnmente como animales de carrera y han establecido poblaciones salvajes en ciudades de todo el mundo.

Las colonias de abejas de la miel a menudo escapan a la naturaleza. Su comportamiento, sin embargo, no es diferente de su comportamiento "en cautiverio", hasta y a menos que se reproduzcan con otras abejas de la miel silvestres de una población genética diferente, lo que puede llevarlas a volverse más dóciles o más agresivas (véase abejas africanizadas).

Grandes poblaciones de loros salvajes están presentes en varias partes del mundo. Los pericos de anillo rosa, los pericos monje y los pericos de máscara roja (tema del documental, The Wild Parrots of Telegraph Hill) tienen un éxito especial fuera de sus hábitats nativos y se adaptan bien a los entornos suburbanos.

Perros salvajes en Bucarest
Perros salvajes en Bucarest

Burros o burros salvajes en Nevada
Burros o burros salvajes en Nevada

Efectos dañinos y útiles de los organismos salvajes

Impacto ecológico

Una población asilvestrada puede dañar un ecosistema al comer plantas o animales vulnerables, o por la competencia con las especies indígenas. Las plantas y los animales salvajes son a menudo especies invasoras, y pueden ser una amenaza para las especies en peligro de extinción.

Contaminación genética

Los animales domésticos pueden reproducirse con animales nativos y salvajes. Este mestizaje puede amenazar la existencia de la población silvestre original. Entre los ejemplos se incluyen el ánade real, el jabalí, la paloma bravía o la paloma mensajera, la gallina de la selva (Gallus gallus) (ancestro de todos los pollos), la carpa y el salmón. Otro ejemplo es el dingo, que es un perro salvaje primitivo, que se cruza con perros de otro origen. Sin embargo, es poco probable que esto perjudique a los ecosistemas en los que viven estos perros y algunos consideran que la importancia de este fenómeno es discutible. En algunos casos, como en el de los conejos, el mestizaje parece no notarse. Hay mucho debate sobre el efecto del mestizaje en los cambios de los genes de una especie silvestre.

Daños económicos

Los animales salvajes compiten por los alimentos con el ganado doméstico. Pueden dañar las cercas, las fuentes de agua y la vegetación (por el sobrepastoreo o la introducción de semillas de plantas invasoras). Aunque muy disputada, algunos citan como ejemplo la competencia entre los caballos y el ganado salvajes en el oeste de los Estados Unidos. Otro ejemplo es el de las cabras que compiten con el ganado en Australia, o el de las cabras que dañan los árboles y la vegetación en regiones de África con problemas ambientales. El cruce accidental de animales asilvestrados puede perjudicar los programas de cría de animales con pedigrí. Su presencia también puede excitar a los animales domésticos y empujarlos a escapar. Las poblaciones de animales salvajes también pueden transmitir enfermedades a los rebaños domésticos.

Beneficios económicos

Muchos animales salvajes pueden a veces ser capturados a bajo costo y por lo tanto son un importante recurso económico. En la mayor parte de Polinesia y Melanesia los cerdos salvajes son la principal fuente de proteína animal. Antes de la Ley de Protección del Caballo y el Burro Salvajes de 1971, los mustangs americanos eran a menudo capturados y vendidos para carne de caballo. En Australia se exporta carne de cabra, cerdo y camello salvaje. En ciertos momentos, a veces se dejaban animales deliberadamente para que se volvieran salvajes, típicamente en islas, para luego ser recuperados con fines de lucro o de uso alimentario para los viajeros (en particular los marineros) al cabo de unos pocos años.

Valor científico

Los científicos pueden estudiar las poblaciones de animales salvajes para aprender sobre la dinámica de las poblaciones, la ecología y el comportamiento (etología) en un estado salvaje de especies conocidas principalmente en un estado doméstico. Esto puede proporcionar información útil para los agricultores.

Diversidad genética

Las poblaciones silvestres a veces tienen o desarrollan características que no siempre existen en el equivalente totalmente domesticado. Esto ayuda a la biodiversidad doméstica y a menudo merece ser preservada, ya sea en su entorno salvaje o como animales domésticos. Por ejemplo, las especies silvestres que suelen ser objeto de erradicación en determinados hábitats podrían ser objeto de estudio para determinar si es necesario preservarlas.

Valor cultural o histórico

Los Mustangs americanos han sido protegidos desde 1971 en parte debido a su romance y conexión con la historia del Oeste americano.

Las palomas de roca, también conocidas como palomas
Las palomas de roca, también conocidas como palomas

Una paloma de Berbería en Tasmania, Australia. También conocida como paloma de cuello negro o paloma anillada (Streptopelia risoria)
Una paloma de Berbería en Tasmania, Australia. También conocida como paloma de cuello negro o paloma anillada (Streptopelia risoria)

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