Anisoptera

Las libélulas son insectos voladores del orden Odonata. Hay alrededor de 5.300 especies de libélulas. Los adultos se alimentan de otros insectos voladores.

Las libélulas tienen grandes ojos compuestos, que es su principal órgano sensorial. Tienen cuatro fuertes alas transparentes, y un cuerpo largo.

Las libélulas se encuentran generalmente alrededor de lagos, estanques, arroyos y humedales. Son depredadores que se alimentan de mosquitos y otros pequeños insectos como moscas, abejas, hormigas y mariposas. Sus larvas, conocidas como "ninfas", son acuáticas.

Debido a que sus patas están adaptadas para agarrar presas en el aire, no están adaptadas para moverse en tierra. Una vez que se posan, rara vez usan sus piernas para caminar.

Las libélulas han existido durante 300 millones de años. En el período carbonífero, algunas especies tenían una envergadura de más de 61 cm.

Perseguidor de gran cuerpo
Perseguidor de gran cuerpo

Kirby's dropwing (Trithemis kirbyi) en Tsumeb, Namibia
Kirby's dropwing (Trithemis kirbyi) en Tsumeb, Namibia

Pareja de cazadores de rayas amarillas que se aparean
Pareja de cazadores de rayas amarillas que se aparean

Una ninfa de libélula
Una ninfa de libélula

Desnatador de llama
Desnatador de llama

Las libélulas y los caballitos del diablo

Las libélulas están en un suborden de la Odonata, y sus parientes, las damiselas, están en otro suborden. Mucha gente confunde a las damiselas con las libélulas, porque se parecen.

Las libélulas adultas tienen cuerpos más delgados y delicados que los de las libélulas. Esto se puede ver incluso cuando están volando. Cuando están en reposo, la mayoría de los caballitos del diablo mantienen sus alas juntas sobre el cuerpo. La mayoría de las libélulas mantienen sus alas horizontales. Los ojos de las libélulas son más grandes y se tocan entre sí.

Reproducción

Las libélulas hembras ponen huevos en o cerca del agua, a menudo en plantas. Al poner los huevos, algunas especies se sumergen en el agua para poner sus huevos en una buena superficie. Los huevos luego eclosionan en ninfas. Mientras están en la etapa de ninfa, comen larvas de mosquitos y otras cosas.

La mayor parte de la vida de una libélula transcurre en forma de ninfa, bajo la superficie del agua. Es bastante activa. Puede extender sus mandíbulas frente a su boca para atrapar a su presa. Pequeños vertebrados como renacuajos y peces son parte de su dieta. Algunas ninfas incluso cazan en tierra. Sacan agua dentro y fuera de su recto. Pueden moverse rápidamente echando agua por el ano. También tienen branquias en el recto.

Larvas

El estado larvario de las grandes libélulas puede durar hasta cinco años. En especies más pequeñas, esta etapa puede durar entre dos meses y tres años. Cuando la larva está lista para metamorfosearse en adulta, sube a un junco u otra planta emergente. La exposición al aire hace que la larva comience a respirar. La piel se divide en un punto débil detrás de la cabeza y la libélula adulta se arrastra fuera de su vieja piel larvaria, levanta sus alas y vuela para alimentarse de moscas y mosquitos. La etapa adulta de las especies más grandes de libélula puede durar hasta cinco o seis meses.

Las libélulas experimentan una metamorfosis incompleta: las ninfas (llamadas náyades) nadan y viven bajo el agua, como los peces. La libélula hembra pone sus huevos fertilizados cerca o justo en el agua. Las náyades, que no se parecen en nada a las libélulas, eclosionan e inmediatamente se lanzan al agua.
Mientras viven en el agua, las náyades comen tantos insectos acuáticos como sea posible, así como otras pequeñas criaturas como renacuajos y pececillos. Oculta entre las plantas, una náyade esperará a que su presa pase nadando. Entonces puede exprimir agua de la parte trasera de su abdomen como un chorro de agua. Esto mueve a la náyade hacia adelante muy rápidamente, permitiéndole atrapar a su presa con sus poderosas mandíbulas. Algunas náyades incluso tienen una larga mandíbula inferior que puede disparar y agarrar la presa.

Las náyades viven en el agua durante semanas (o incluso años en algunas especies) y sufren una serie de mudas para crecer. Cuando una náyade está lista para su última muda, encuentra un palo u otro objeto que sobresale del agua. Lo utiliza para arrastrarse fuera del agua, y espera a que su exoesqueleto se seque. A medida que el exoesqueleto se abre en la costura, la libélula adulta se arrastra hacia fuera.

Adultos

Vista

Las libélulas tienen una vista tremenda. Sus ojos compuestos son muy grandes y tienen hasta 50.000 lentes individuales. Sus ojos envuelven la parte superior de la cabeza. Como resultado, tienen un amplio campo de visión: pueden ver casi todo a la vez. La vista es, de lejos, su sentido más importante, usado para atrapar moscas y evitar pájaros.

Vuelo

En vuelo, la libélula adulta puede moverse en seis direcciones: arriba, abajo, adelante, atrás y de lado a lado. También pueden volar bastante bien en el aire, y luego pueden despegar a velocidades de hasta 35 mph (56 km/h). Los científicos descubrieron que las libélulas pueden mover cada una de sus cuatro alas independientemente, lo que les da su capacidad de vuelo. Las libélulas doblan y retuercen sus alas para provocar pequeños torbellinos que mueven el aire incluso más rápido sobre la parte superior del perfil, reduciendo la presión del aire incluso más de lo que pueden la mayoría de los animales voladores. Esto les da mucha fuerza, incluso frente a vientos fuertes.

El estilo de vuelo de las diferentes familias de libélulas es una de sus características distintivas. Da lugar a algunos términos que son ampliamente utilizados por los observadores de libélulas:

Hawkers (familia Aeshnidae). Están entre las libélulas voladoras más grandes y rápidas. Los adultos viven principalmente en el aire, e incluso se aparean en vuelo. Tienen alas grandes y poderosas, y pueden volar hacia adelante o hacia atrás o volar como un helicóptero. Las alas siempre se extienden horizontalmente.

Las espumaderas o percas son la gran familia Libellulidae. Hay varios estilos de vuelo entre sus géneros. El género Sympetrum vive en el hemisferio norte y tiene 50 especies. Se reproduce en estanques y busca en los prados. Hay al menos otros 100 géneros.

Cruceros (familia Macromiidae). Normalmente vuelan sobre cuerpos de agua (y carreteras) directamente hacia el centro. Tienen ojos verdes que apenas se encuentran en la parte superior de la cabeza. Las hembras de esta familia carecen de un ovipositor al final del abdomen y ponen sus huevos sumergiendo el abdomen en el agua mientras vuelan.

Termorregulación

Algunas libélulas cambian su posición de descanso para evitar el sobrecalentamiento. Pueden usar una posición de reposo para evitar el sobrecalentamiento en días soleados. El abdomen se eleva hasta que su punta apunta al sol, minimizando su superficie expuesta al calor. Esta posición se denomina postura de obelisco. Las especies que hacen esto se llaman "percherones"; son depredadores "sentados y esperando" que pasan mucho tiempo quietos.

Observen cómo los ojos de esta libélula se envuelven en la parte superior de su propia cabeza.
Observen cómo los ojos de esta libélula se envuelven en la parte superior de su propia cabeza.

Celithemis eponina en la postura del obelisco.
Celithemis eponina en la postura del obelisco.

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