Larva

Muchos animales se desarrollan en etapas separadas. Una larva (plural: larvas) se desarrolla a partir del huevo en esos animales. Es una etapa de vida separada de la etapa reproductiva adulta. Una larva no se parece al animal adulto y cambia de forma (conocida como metamorfosis) a medida que crece. Puede haber varios estadios larvarios antes de la forma adulta. Los renacuajos, gusanos y orugas son larvas.

Los organismos marinos en estado larvario suelen liberar grandes cantidades de huevos y espermatozoides en la columna de agua. Después de la fertilización, los huevos se desarrollan en pequeñas larvas. Las larvas se desarrollan y crecen durante algún tiempo antes de transformarse en adultos. La mayoría de los invertebrados marinos y muchos peces tienen un estadio larvario pelágico o huevos pelágicos. Estos viven en el plancton, y pueden ser transportados a grandes distancias.



Orugas
Orugas

Una larva de Echinoderm pluteus
Una larva de Echinoderm pluteus

Una larva trocófora
Una larva trocófora

La teoría de la evolución

Probablemente la teoría más aceptada que explica la evolución de los estadios larvarios es la necesidad de la dispersión. Los organismos sésiles como los percebes y los tunicados, y los grupos del fondo marino como los mejillones y los cangrejos, necesitan alguna forma de trasladar a sus crías a un nuevo territorio, ya que no pueden recorrer grandes distancias como adultos. Muchas especies tienen estadios larvarios pelágicos relativamente largos (el tiempo que una larva está en la columna de agua). Durante este tiempo, las larvas se alimentan y crecen, y muchas especies se desplazan a través de varias etapas de desarrollo. Por ejemplo, la mayoría de los percebes mudan a través de seis estadios larvarios de nauplios antes de mudar a un cipris, cuando buscan asentarse. Las larvas comen alimentos diferentes a los de los adultos y se dispersan.

La otra consideración es el pequeño tamaño de los huevos. Si los animales ponen muchos huevos pequeños (y la mayoría lo hace), entonces las etapas jóvenes no pueden vivir la vida que llevan los adultos. Deben vivir una vida separada hasta que tengan el tamaño y la capacidad de vivir como adultos. Esto es lo que hacen las larvas.

Origen de los vertebrados

Una teoría de larga data es que en las larvas transformadas de chorros de mar (tunicados) se encuentra el origen de los vertebrados. Los tunicados son sésiles, pero sus larvas son móviles, y tienen algunas características que se encuentran en los primeros vertebrados. El proceso de paedomorfosis, en el que los rasgos juveniles se conservan en el adulto, es el mecanismo propuesto. El análisis del genoma muestra que los tunicados son los parientes vivos más cercanos de los vertebrados.




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