Hippopotamus amphibius [ Hipopótamo ]

El hipopótamo (Hippopotamus amphibius), o hipopótamo, que en griego antiguo significa "caballo de río" (Ιπποπόταμος), es un mamífero grande de África que suele comer plantas. Es una de las dos únicas especies de la familia Hippopotamidae que aún están vivas. La otra es el hipopótamo pigmeo.

El hipopótamo es el segundo animal terrestre más grande en tamaño y el tercero en peso. El elefante es el más pesado, y el rinoceronte blanco es el segundo más pesado, pero un poco más pequeño que el hipopótamo. El hipopótamo es también el artiodáctilo más pesado.

El hipopótamo es semi-acuático. Esto significa que aunque normalmente vive en la tierra, pasa mucho tiempo en ríos y lagos donde los machos lideran grupos de 5 a 30 hembras y crías. Durante el día, se mantienen frescos permaneciendo en el agua o el barro. También dan a luz a bebés hipopótamos en el agua. Al atardecer, salen a pastar en la hierba. Los hipopótamos descansan juntos en el agua, pero les gusta pastar solos.

El hipopótamo tiene un torso con forma de barril, una boca y dientes muy grandes, un cuerpo casi sin pelo, piernas cortas y un gran tamaño. Es el tercer mamífero terrestre más grande, a juzgar por su peso, que oscila entre 1½ y 3 toneladas. El rinoceronte blanco pesa entre 1½ y 3½ toneladas, y las tres especies de elefantes pesan entre 3 y 9 toneladas. Aunque tiene piernas cortas y gordas, puede correr más rápido que un humano. Algunos hipopótamos han corrido a 30 km/h en distancias cortas. El hipopótamo es uno de los animales más feroces del mundo. A menudo se le llama uno de los animales más peligrosos de África. Hay alrededor de 125.000 a 150.000 hipopótamos en el África subsahariana. Zambia (alrededor de 40.000) y Tanzania (20.000-30.000) tienen la mayor cantidad de hipopótamos. Están amenazados porque están perdiendo sus hábitats y siendo cazados furtivamente por sus dientes de carne y marfil.

Etimología

La palabra "hipopótamo" proviene del griego antiguo ἱπποπόταμος, hippopotamos, de ἵππος, hipopótamo, "caballo", y ποταμός, potamos, que significa "río". Así que, "hipopótamo" significa "caballo del río". A más de un hipopótamo se le llama hipopotamo, y también se usa "hipopótamo" o "hipopótamo". Los hipopótamos son sociales. Unos 30 hipopótamos viven juntos en grupos. Un hipopótamo macho es conocido como un toro. Un hipopótamo hembra se llama vaca, y un hipopótamo bebé se llama ternero. La especie también es conocida como el hipopótamo común o el hipopótamo del Nilo.

Descripción

Los hipopótamos son los cuartos mamíferos más grandes del mundo (después de las ballenas, los elefantes y los rinocerontes). El hipopótamo egipcio es más pequeño que los otros. Pueden vivir en el agua o en la tierra. Pueden caminar o incluso correr por el fondo de un río.

Debido a que los hipopótamos son tan grandes, es difícil pesarlos en la naturaleza. La mayoría de los hipopótamos machos adultos pesan entre 1.500 y 1.800 kg. Las hembras de hipopótamo son más pequeñas y suelen pesar entre 1.300 y 1.500 kg (2.900-3.300 lb). Los machos mayores pueden ser aún más grandes. Pesan al menos 3.200 kg (7.100 lb) y a veces incluso 4.500 kg (9.900 lb).

Los hipopótamos machos parecen seguir creciendo durante toda su vida. Los hipopótamos femeninos, sin embargo, se vuelven más pesados cuando tienen alrededor de 25 años.

Los hipopótamos tienen cuerpos grandes y pesados, piel gris oscura y piernas cortas. La principal defensa de un hipopótamo es su boca extremadamente fuerte. Pueden crecer hasta 15 pies de largo y pesar 3.000 libras.

Un hipopótamo en el zoológico de Lisboa
Un hipopótamo en el zoológico de Lisboa

Un dibujo de un esqueleto de hipopótamo
Un dibujo de un esqueleto de hipopótamo

Dentro de la boca de un hipopótamo
Dentro de la boca de un hipopótamo

La vida

Los hipopótamos son herbívoros que viven en grupos. A pesar de ser semiacuático y tener pies palmeados, un hipopótamo adulto no es particularmente buen nadador ni puede flotar. Rara vez se le encuentra en aguas profundas; cuando lo hace, el animal se mueve a saltos como una marsopa desde el fondo. Normalmente permanecen en el barro y el agua durante el día y salen a comer hierba u hojas por la noche. Aunque son animales voluminosos, los hipopótamos pueden galopar a 30 km/h en tierra, pero normalmente trotan.

Distribución

Muchos hipopótamos vivieron en el norte de África y Europa hasta hace unos 30.000 años. Solían ser comunes en la región del Nilo de Egipto desde hace mucho tiempo, aunque ya no están allí. Plinio el Viejo escribe que, en su época, el mejor lugar en Egipto para encontrar este animal era en el Saite nome. El animal todavía podía ser encontrado por allí después de la conquista árabe en 639. Los hipopótamos todavía se encuentran en los ríos y lagos de Uganda, Sudán, Somalia, Kenya, el norte de la República Democrática del Congo y Etiopía, al oeste a través de Ghana hasta Gambia, y también en el sur de África (Botswana, República de Sudáfrica, Zimbabwe, Zambia). Algunos hipopótamos viven también en Tanzanía y Mozambique. Les gusta vivir en lugares con agua no demasiado profunda.

Los hipopótamos y los humanos

Agresión

Los hipopótamos son muy agresivos con los humanos, a los que suelen atacar ya sea en barcos o en tierra sin provocación aparente. Esta agresión del hipopótamo es causada por los humanos que se acercan demasiado a sus hijos. Los hipopótamos son muy protectores de sus crías y a menudo temen que los humanos representen una gran amenaza para ellas. Se considera que son uno de los animales grandes más peligrosos de África.

Arqueología

La primera prueba de que los humanos estuvieron involucrados con los hipopótamos proviene de las marcas de cortes de carnicería en los huesos de los hipopótamos en la Formación Bouri de hace unos 160.000 años. Más tarde, pinturas y grabados en roca que muestran a los hipopótamos siendo cazados. Se han encontrado en las montañas del Sahara central de hace 4.000-5.000 años cerca de Djanet. Los antiguos egipcios también sabían mucho sobre los hipopótamos. Sabían que el hipopótamo era un animal feroz y salvaje que vivía en el Nilo. En la mitología egipcia, Tawaret, una diosa de la protección durante el embarazo y el parto, tenía la cabeza de un hipopótamo. Esto se debió a que los antiguos egipcios veían cuán protectoras podían ser las hembras de los hipopótamos sobre sus crías.

Una escultura de loza, del Nuevo Reino de Egipto, 18/19 dinastía, c. 1500-1300 A.C., cuando los hipopótamos estaban todavía extendidos a lo largo del Nilo
Una escultura de loza, del Nuevo Reino de Egipto, 18/19 dinastía, c. 1500-1300 A.C., cuando los hipopótamos estaban todavía extendidos a lo largo del Nilo

Tumbarse en el zoológico de Londres en 1852
Tumbarse en el zoológico de Londres en 1852


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