El desastre de Kyshtym

El desastre de Kyshtym fue un desastre de contaminación por radiación el 29 de septiembre de 1957, en Mayak, una planta nuclear en Rusia (entonces parte de la Unión Soviética). Se midió como un desastre de Nivel 6 en la Escala Internacional de Sucesos Nucleares (el desastre de Chernobyl y el de Fukushima son los únicos accidentes que figuran como más graves que éste).

Mayak es el nombre de un número de instalaciones nucleares, que están a unos 150 kilómetros de Ekaterimburgo, en Rusia. Las instalaciones también fueron conocidas como Chelyabinsk-65, o Chelyabinsk-40. Mayak fue construida entre 1945 y 1948. Fue la primera planta que pudo producir material nuclear en la Unión Soviética. A veces, hasta 25.000 personas trabajaban en Mayak. Produjeron el combustible de plutonio que se usó para la primera bomba atómica soviética, entre otras cosas.

Entre 1948 y 1987, se construyeron un total de diez reactores nucleares. Hasta 1991, todos menos dos fueron cerrados. Los dos restantes producen isótopos radioactivos para el cuidado de la salud y con fines de investigación.

Durante los diferentes accidentes, se liberó una gran cantidad de radiactividad en el medio ambiente. El mayor de estos accidentes ocurrió en 1957, y se conoce hoy como el Desastre de Kyshtym. Ocurrió en una planta cerca de Kishtim (Кыштым). Hubo muchos accidentes en esta planta secreta. El más grave de ellos ocurrió el 29 de septiembre de 1957. El sistema de refrigeración de la planta no funcionó. Se produjo una explosión (no nuclear). Esta explosión tuvo una fuerza de entre 75 y 100 toneladas de TNT. Lanzó al aire la tapa del contenedor, que pesaba 160 toneladas. El accidente liberó unos 20 MegaPCi (unos 740 Petabecquerel) de radioactividad. Al menos 200 personas murieron por la enfermedad de la radiación. Cerca de 10.000 personas fueron evacuadas de sus hogares. Más de 470.000 personas fueron afectadas por la radiación, sin saberlo.

Durante las siguientes diez u once horas, la nube radiactiva se movió hacia el noreste, alcanzando entre 300 y 350 kilómetros del accidente. La caída de la nube resultó en una contaminación a largo plazo de un área de más de 800 kilómetros cuadrados, principalmente con cesio-137 y estroncio-90. Hoy en día, el área se conoce como el Rastreo Radiactivo Este-Ural (EURT).

La existencia de Mayak era un secreto. Sólo muy pocas personas sabían que estaba ahí. Por esta razón, a las personas que vivían en las áreas afectadas por el accidente no se les informó sobre el accidente. El 6 de octubre, una semana después del accidente, las autoridades comenzaron a evacuar a unas 10.000 personas, pero no dijeron el motivo de la evacuación. La gente se puso histérica de miedo porque estaban surgiendo enfermedades "misteriosas" desconocidas. Se veía a las víctimas con la piel 'desprendida' de sus rostros, manos y otras partes expuestas de sus cuerpos". Fue Zhores Medvedev quien reveló la naturaleza y la extensión del desastre al mundo.

Aunque el gobierno soviético ocultó información sobre las cifras, se sabe que la exposición directa a la radiación causó al menos 200 casos de muerte por cáncer.

Para reducir la propagación de la contaminación radiactiva después del accidente, la tierra contaminada se retiró y se mantuvo en recintos cercados que se llamaron "cementerios de la tierra".

En 1968, el gobierno soviético disfrazó la zona de la EURT creando la Reserva Natural del Este-Ural, que prohibió todo acceso no autorizado a la zona afectada.

Los rumores de un percance nuclear en algún lugar cerca de Chelyabinsk habían estado circulando por mucho tiempo en Occidente. Que había habido un grave accidente nuclear al oeste de los Urales fue finalmente inferido a partir de la investigación sobre los efectos de la radiactividad en las plantas, los animales y los ecosistemas, publicada por el profesor Leo Tumerman, ex jefe del Laboratorio de Biofísica del Instituto de Biología Molecular de Moscú, y asociados.

Según Gyorgy, que invocó la Ley de Libertad de Información para acceder a los archivos pertinentes de la Agencia Central de Inteligencia (CIA), la CIA sabía del accidente de Mayak de 1957 desde el principio. Lo mantuvieron en secreto para evitar consecuencias adversas para la incipiente industria nuclear americana. Sólo en 1990 el gobierno soviético desclasificó los documentos relacionados con el desastre.

Según diferentes fuentes, la cantidad de radiactividad producida por este desastre es entre dos y seis veces mayor que la del desastre de Chernóbil de 1986. Debido a que la fuga fue más limitada, esto se clasifica como un desastre de Nivel 6 (de 7) en la Escala Internacional de Sucesos Nucleares. Chernóbil está clasificado en el Nivel 7.

En 2003, las autoridades rusas cerraron la planta de Mayak. El lago Karachay, que está cerca de la planta, se considera uno de los lugares más contaminados del planeta.

En los últimos 45 años, unas 500.000 personas de la región han sido irradiadas en uno o más de los incidentes. Algunas de ellas estuvieron expuestas a una radiación más de 20 veces mayor que la sufrida por las víctimas del desastre de Chernobyl.

Imagen satelital del área del sitio de Mayak
Imagen satelital del área del sitio de Mayak

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