Masa

La masa de un objeto es una medida de la resistencia de un objeto a la aceleración, a veces también llamada "inercia". Una montaña tiene típicamente más masa que una roca, por ejemplo. No hay que confundir la masa con el concepto relacionado, pero bastante diferente, de peso. Una gran masa como la Tierra atraerá una pequeña masa como un ser humano con suficiente fuerza para evitar que el ser humano se aleje flotando. "Atracción de masa" es otra palabra para la gravedad, una fuerza que existe entre toda la materia.

Unidades de masa

La unidad de masa en el Sistema Internacional de Unidades es el kilogramo, que se representa con el símbolo 'kg'. Las fracciones y múltiplos de esta unidad básica incluyen el gramo (una milésima de kilogramo, símbolo "g") y la tonelada (mil kilogramos), entre muchos otros.

En algunos campos o aplicaciones, es conveniente utilizar diferentes unidades para simplificar las discusiones o los escritos. Por ejemplo,

  • Los físicos atómicos se ocupan de las diminutas masas de los átomos individuales y las miden en unidades de masa atómica.
  • Los joyeros normalmente trabajan con pequeñas joyas y piedras preciosas donde las masas se miden tradicionalmente en quilates, que corresponden a 200 mg o 0,2 g.
  • Las masas de las estrellas son muy grandes y a veces se expresan en unidades de masa solar.

Las unidades tradicionales todavía se encuentran en algunos países: las unidades imperiales como la onza o la libra fueron de uso generalizado en el Imperio Británico. Algunas de ellas siguen siendo populares en los Estados Unidos, que también utiliza unidades como la tonelada corta (2.000 libras, 907 kg) y la tonelada larga (2.240 libras), que no debe confundirse con la tonelada métrica (1.000 kg).

Conservación de la masa y la relatividad

La masa es una propiedad intrínseca del objeto: no depende de su volumen, ni de su posición en el espacio, por ejemplo. Desde hace mucho tiempo (al menos desde los trabajos de Antoine Lavoisier en la segunda mitad del siglo XVIII), se sabe que la suma de las masas de los objetos que interactúan o de los productos químicos que reaccionan se conservan a lo largo de estos procesos. Esto sigue siendo una excelente aproximación para la vida cotidiana e incluso para la mayoría de los trabajos de laboratorio.

Sin embargo, Einstein ha demostrado a través de su especial teoría de la relatividad que la masa m de un objeto que se mueve a una velocidad v con respecto a un observador debe ser mayor que la masa del mismo objeto observado en reposo m0 con respecto al observador. La fórmula aplicable es

m = m 0 1 - ( v 2 / c 2 ) {\displaystyle m={\frac {m_{0}}}{\i1-(v^{{2}/c^{2})}}{\displaystyle m={\frac {m_{0}}{\sqrt {1-(v^{2}/c^{2})}}}}

donde la c representa la velocidad de la luz. Este cambio de masa sólo es importante cuando la velocidad del objeto con respecto al observador se convierte en una gran fracción de c.

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