Esquisto de Burgess

La Formación de Esquisto de Burgess en las Montañas Rocosas de la Columbia Británica es uno de los campos de fósiles más célebres del mundo, y el mejor de su clase. Es famoso por la excepcional preservación de las partes blandas de sus fósiles. Tiene unos 505 millones de años (Cámbrico Medio), uno de los primeros yacimientos de fósiles de partes blandas.

La unidad de roca es un esquisto negro, y se cultiva en varias localidades cerca de la ciudad de Field en el Parque Nacional de Yoho.

El Esquisto de Burgess fue descubierto por el paleontólogo Charles Doolittle Walcott en 1909, hacia el final del trabajo de campo de la temporada. Regresó en 1910 con sus hijos y estableció una cantera en los flancos de Fossil Ridge. El hecho de que los fósiles fueran de formas de cuerpo blando, y la gama de organismos nuevos para la ciencia, le llevó a volver a la cantera casi todos los años hasta 1924. En este momento, a los 74 años, había acumulado más de 65.000 especímenes.

Describir los fósiles es una tarea enorme, llevada a cabo por Walcott hasta su muerte en 1927, y continuada en el siglo XXI. Walcott, guiado por la opinión científica de la época, intentó categorizar todos los fósiles en taxones vivos. Como resultado, los fósiles fueron considerados como poco más que curiosidades en ese momento. No fue hasta 1962 que se intentó una reinvestigación de primera mano de los fósiles, por Alberto Simonetta. Esto llevó a los científicos a reconocer que Walcott apenas había arañado la superficie de la información disponible en el Esquisto de Burgess.

Se abrió una segunda cantera (en la misma formación geológica). Una reevaluación minuciosa del Esquisto de Burgess mostró que la fauna era mucho más variada e inusual de lo que Walcott se había dado cuenta. El Museo Real de Ontario tiene ahora la mayor colección de material de Esquisto de Burgess en el mundo con más de 150.000 especímenes. Muchos de los animales presentes tenían características anatómicas extrañas y sólo el más mínimo parecido con otros animales conocidos. Los ejemplos incluyen a Opabinia, con cinco ojos y un hocico como el de una manguera de aspiradora; Nectocaris, y Hallucigenia. Esta última fue originalmente reconstruida al revés, caminando sobre sus espinas dorsales.

El Esquisto de Burgess fue designado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en 1980.

Marrella , el organismo más abundante del Esquisto de Burgess
Marrella , el organismo más abundante del Esquisto de Burgess

Ottoia , un gusano de cuerpo blando, abundante en el Esquisto de Burgess
Ottoia , un gusano de cuerpo blando, abundante en el Esquisto de Burgess

El primer fósil completo de Anomalocaris encontrado
El primer fósil completo de Anomalocaris encontrado

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